Où et comment les gouvernements africains bloquent-ils internet ?

Pas de Facebook, Twitter ou WhatsApp.

Cette situation est de plus en plus fréquente dans certains pays africains, où les gouvernements ont parfois fermé ou restreint l’internet et l’accès aux plateformes de médias sociaux.

L’Ouganda est le dernier pays à l’avoir fait, à l’approche de son élection présidentielle du 14 janvier. Les militants des droits numériques affirment que c’est de la censure, mais les gouvernements soutiennent que cela contribue à maintenir la sécurité.

Comment fonctionne le blocage ?

Un gouvernement peut restreindre l’accès en ordonnant aux fournisseurs d’accès à Internet (FAI) de limiter l’accès à leurs abonnés. Dans le premier cas, il s’agit probablement d’un blocage sur les sites de médias sociaux les plus utilisés.

Comme mesure plus extrême, les autorités peuvent ordonner aux fournisseurs de services de bloquer tout accès à l’internet.

En Ouganda, par exemple, les utilisateurs en ligne ont d’abord déclaré avoir des difficultés à accéder à certaines applications et à certains sites. Le gouvernement a ensuite ordonné aux fournisseurs de services de bloquer les plateformes de médias sociaux, puis leur a dit de bloquer toute la connectivité internet à la veille du jour des élections, le 14 janvier.

L’organisation de surveillance de l’internet Netblocks a signalé que la connectivité avait chuté de façon spectaculaire en Ouganda à la suite de cette décision.

Combien de pays ont bloqué l’accès ?

Les cas de fermeture d’Internet en Afrique sont en augmentation. La Tanzanie a limité l’accès à l’internet et aux applications de médias sociaux pendant les élections d’octobre 2020.

En juin de la même année, l’Ethiopie a imposé une fermeture d’internet qui a duré près d’un mois après les troubles qui ont suivi le meurtre d’un chanteur et activiste oromo de premier plan, Hachalu Hundessa.

Le Zimbabwe, le Togo, le Burundi, le Tchad, le Mali et la Guinée ont également restreint l’accès à l’internet ou aux applications de médias sociaux à un certain moment en 2020.

En 2019, il y a eu 25 cas documentés de fermetures partielles ou totales d’Internet, contre 20 en 2018 et 12 en 2017, selon Access Now, un groupe de surveillance indépendant.

Et le groupe affirme qu’en 2019, sept des 14 pays qui ont bloqué l’accès ne l’avaient pas fait au cours des deux années précédentes (il s’agit du Bénin, du Gabon, de l’Érythrée, du Liberia, du Malawi, de la Mauritanie et du Zimbabwe).

Cela s’inscrit dans une tendance mondiale, où de plus en plus de pays limitent l’accès à Internet. Selon le groupe, en Afrique, la plupart des blocages ont tendance à affecter des pays entiers, par opposition à des régions ou des groupes de personnes spécifiques.

En 2019, 21 des 25 fermetures enregistrées par le groupe ont touché des pays entiers ou la plupart des régions des pays. Seuls le Soudan et l’Éthiopie ont ciblé des fermetures.

Serveur non trouvé

Dans chaque pays, il appartient aux différents prestataires de services d’exécuter les instructions des autorités pour bloquer l’accès.

L’une des méthodes utilisées est connue sous le nom de blocage basé sur l’URL, qui est un filtre qui empêche l’accès à une liste de sites interdits.

Un utilisateur qui tente d’accéder à ces sites peut voir divers messages tels que « serveur non trouvé » ou « ce site a été bloqué par l’administrateur du réseau ».

Une autre méthode est appelée « throttling ».

Cette méthode limite fortement le trafic vers des sites spécifiques, donnant l’impression que le service est lent, décourageant ainsi l’accès. C’est plus subtil car il est difficile de savoir si les sites sont activement restreints ou si c’est la faute d’une mauvaise infrastructure à large bande.

Enfin, les entreprises de télécommunications peuvent être obligées de fermer complètement leurs services, empêchant ainsi tout accès.

Les fournisseurs de services peuvent-ils dire non ?

La capacité des gouvernements à censurer l’internet dépend de leur capacité à exercer un contrôle sur les entreprises de télécommunications. Les fournisseurs de services Internet sont agréés par les gouvernements, ce qui signifie qu’ils risquent des amendes ou la perte de leurs contrats.

Les opérateurs peuvent avoir le droit de faire appel devant les tribunaux, mais dans la pratique, ils le font rarement. Il y a cependant eu des exceptions.

En 2019, les tribunaux du Zimbabwe se sont prononcés en faveur du rétablissement de l’accès à Internet après que le gouvernement ait ordonné des restrictions. En réponse, le gouvernement a mis en place de nouvelles réglementations leur permettant de mieux contrôler l’internet.

La ministre zimbabwéenne de l’information, Monica Mutsvangwa, déclare que cela permettra de « garantir qu’Internet et les technologies connexes sont utilisés pour le bien de la société, et non pour violer la sécurité nationale ».

Il existe également des exemples où les gouvernements qui souhaitent fermer le net ont une tâche plus facile.

Dawit Bekele, directeur du bureau régional africain de l’Internet Society, montre du doigt l’Éthiopie où, selon lui, « il existe de facto une passerelle unique appartenant à l’opérateur gouvernemental qui peut facilement être utilisée pour bloquer l’internet ».

À moins que l’accès à l’internet n’ait été complètement coupé, il existe des moyens de contourner ces obstacles.

La méthode la plus courante est l’utilisation de réseaux privés virtuels (VPN). Ces réseaux cryptent les chemins de données, ce qui permet aux fournisseurs de services de bloquer difficilement l’accès aux sites restreints.

Les gouvernements peuvent également bloquer les VPN, bien qu’ils soient moins enclins à le faire car cela peut sérieusement gêner les diplomates étrangers et les grandes entreprises qui les utilisent car ils offrent une sécurité supplémentaire.

Certains gouvernements africains ont invoqué l’augmentation des « fausses nouvelles » en ligne pour justifier l’application de restrictions. Mais certains analystes et personnalités de l’opposition considèrent que c’est une excuse pour supprimer les groupes critiques envers le gouvernement, qui s’organisent souvent sur Facebook et WhatsApp.

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